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La réserve naturelle Gault au mont Saint-Hilaire

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La popularité du mont Saint-Hilaire pour la marche en toutes saisons ne se dément pas. Le nombre de visiteurs est passé de 107 000 en 2000 pour grimper à 275 000 l’an dernier. La plupart sont des marcheurs.

Cette intense fréquentation a nécessité des ­travaux dont une bonne partie a été réalisée par de dévoués bénévoles, jeunes et moins jeunes.

Des sentiers ont été dômés pour réduire ­l’accumulation d’eau et éviter le contournement des marcheurs dans la forêt. Paliers, marches de pierre et ponts ont été aménagés. Des sentiers ­illicites ayant créé du piétinement ont nécessité un reboisement.

Un joyau à préserver

Les sentiers se trouvent dans la principale ­section protégée de la montagne, soit la réserve naturelle Gault de l’Université McGill. Ce ­territoire de 10 km² est reconnu comme un des derniers vestiges de forêts anciennes du sud du Québec.

Une moitié de la réserve naturelle est ­consacrée aux sentiers et l’autre à la recherche, entre autres pour les étudiants en biologie. La ­cohabitation entre la nature et l’occupation ­humaine a valu à la région le statut de réserve de biosphère, attribué par l’UNESCO.

Sentiers et attraits

L’attrait principal demeure le Pain de sucre, le plus haut des quatre sommets accessibles avec 415 mètres d’altitude. S’y rendre prend 1 h 30, ­l’effort étant récompensé par le panorama sur la plaine agricole et la rivière Richelieu.

À 10 minutes de marche, le lac Hertel s’avère à son tour une halte incontournable. Là comme ­ailleurs dans la montagne, la neige persiste une bonne partie du mois de mars. Des crampons sont alors de mise. Mieux vaut vérifier les ­conditions des sentiers avant le départ.

D’AUTRES IDÉES POUR LE WEEK-END

Sentiers méconnus à Châteauguay
Derrière le Centre multisports, les sentiers du Centre écologique Fernand-Seguin demeurent accessibles, les conditions étant printanières. Des mésanges viennent manger dans nos mains.
www.ilesaintbernard.com

Escapade au mont Rigaud
Cabane à sucre aux allures authentiques, la Sucrerie de la Montagne s’avère un point de départ idéal pour les sentiers de ­l’Escapade, en raquettes ou à pied. Séjour en maisonnettes anciennes.
www.sucreriedelamontagne.com

Spa en montagne à Rawdon
Perchée sur le mont Pontbriand, La Source Bains nordiques est un lieu idéal de ­ressourcement. Un grand bain remous au pied d’une ­falaise se trouve en retrait. Bistro-santé charmant.
www.lasourcespa.com