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Un astéroïde tout près de la Terre

Son passage jeudi servira de test à l’Agence spatiale

Bloc météorite astéroïde
Photo Fotolia

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Paris | Un astéroïde de la taille d’une grosse maison passera jeudi tout près de la Terre, sans représenter de danger pour celle-ci. Mais cet épisode sera l’occasion d’un exercice autour de ce type d’objet céleste potentiellement menaçant pour la planète.

« Cette fois-ci, ce n’est pas un cas préoccupant, mais nous allons en profiter pour nous entraîner », explique Detlef Koschny, codirecteur du segment Objets géocroiseurs (Near-Earth Objects) de l’Agence spatiale européenne (ESA).

« Comme cela, le jour où arrivera un objet vraiment dangereux, nous aurons répété plusieurs fois avant », ajoute-t-il.

Aucun danger

L’exercice est coordonné par l’Université du Maryland (États-Unis), avec la participation de la Nasa, de l’ESA et de divers observatoires.

L’astéroïde 2012 TC4, qui mesure entre 15 et 30 mètres passera jeudi entre la Terre et la Lune.

« Il s’agit d’un très petit objet, de la taille d’une grosse maison », précise Detlef Koschny.

Il sera à moins de 44 000 kilomètres de notre planète, mais il n’y a « aucun danger, y compris pour les satellites », déclare l’astronome Michael Kelley, de la division Étude des planètes à la Nasa.

L’astéroïde sera juste un peu au-delà de la zone où croisent les satellites géostationnaires. Les plus éloignés se trouvent à 36 000 km de la Terre.

« En soi, il n’y a rien de très particulier concernant le passage de cet astéroïde. Cela arrive assez fréquemment », reconnaît Michael Kelley.

« Ce qui en fait un événement spécial, c’est que nous avons décidé d’utiliser cet objet pour un exercice de défense planétaire » contre les astéroïdes, ajoute-t-il.

Point brillant

Différents observatoires dans le monde vont braquer leurs télescopes sur l’astéroïde alors qu’il se rapprochera peu à peu de la Terre. Il apparaîtra comme un petit point brillant.

Sa vitesse relative par rapport à la Terre sera alors de 7,3 km par seconde.

Au moment du passage de l’astéroïde, les observatoires enverront leurs informations à des centres gérant les situations d’urgence.

« Nous verrons si les données que nous leur adressons sont bien comprises, si elles sont claires ou bien s’il faut améliorer des choses », explique M. Koschny.