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Éruptions solaires: un «combat» entre une corde et une cage magnétiques?

Éruptions solaires: un «combat» entre une corde et une cage magnétiques?
Photo AFP

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Des chercheurs français ont annoncé mercredi avoir accompli «un nouveau pas» vers la prévision précoce des éruptions solaires, dont certaines sont susceptibles d’avoir de graves conséquences en perturbant notamment nos systèmes électriques, électroniques et nos communications.

Selon eux, ces éruptions résulteraient d’un «combat entre une corde magnétique et une cage» constituée elle aussi de champs magnétiques. Des formules imagées pour décrire des phénomènes encore mal connus.

L’atmosphère de notre étoile est balayée par des tempêtes de plusieurs sortes. Ces phénomènes, qui se produisent dans la couronne, la zone la plus externe du Soleil, sont causés par une reconfiguration brutale et soudaine du champ magnétique solaire.

Ils se caractérisent par une intense libération d’énergie sous la forme d’émissions de rayonnements et de particules diverses et, parfois, par l’éjection d’une énorme bulle magnétique de plasma (gaz ionisé) qui peut faire de gros dégâts si elle touche la Terre.

En 2014, une équipe de chercheurs, menée par l’astrophysicien Tahar Amari, directeur de recherche CNRS à l’École polytechnique, a découvert que juste avant les éruptions solaires, il se formait une «corde magnétique» dans l’atmosphère de l’étoile.

L’énergie de cette «corde», faite de «fils magnétiques enchevêtrés», comme du «chanvre torsadé», augmente au fur et à mesure de son émergence à la surface du Soleil, selon les scientifiques, pour qui cette corde est à l’origine du phénomène éruptif.

Dans une nouvelle étude publiée mercredi dans la revue Nature, la même équipe annonce avoir fait une autre découverte: la corde se développerait au sein d’une «cage magnétique multicouche», «jusqu’à vouloir sortir de cette sorte de protection “maternelle” en engageant une sorte de lutte», a déclaré à l’AFP Tahar Amari.

«Parfois, c’est la cage qui gagne et malgré les assauts de la corde, elle n’est détruite que partiellement», rendant impossible une éjection de bulle magnétique, mais permettant tout de même l’émission de rayonnements puissants.

«Parfois, c’est la corde qui gagne et elle parvient à détruire vraiment la cage, donnant une éjection de bulle magnétique», ajoute-t-il. La puissance de celle-ci varie et dans certains cas, elle peut être dangereuse pour la Terre.

Un «seul et unique phénomène» pourrait ainsi expliquer toutes les éruptions solaires.

Les scientifiques ont basé leurs nouveaux travaux sur l’étude d’une éruption solaire importante qui s’est produite le 24 octobre 2014 et a été observée par l’observatoire solaire SDO (Solar Dynamics Observatory) de la NASA.

Pour trouver le phénomène à l’origine de cette éruption, les chercheurs ont fait tourner leurs modèles de calcul des champs magnétiques, en injectant les données de l’observatoire solaire.

Lors de cette éruption, il n’y a pas eu d’éjection de bulle de plasma. Mais «si la cage avait été plus faible, il y en aurait eu une».

Les éruptions solaires sont à craindre, car elles peuvent toucher l’électronique embarquée dans les satellites et perturber les systèmes de navigation. Elles risquent d’affecter les communications, les réseaux de distribution d’électricité, les transports, mais aussi les organismes vivants (effet des radiations), etc.

La communauté scientifique cherche à mettre au point des modèles de prévision, comme pour la météo terrestre, pour limiter leur impact.