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Antony Auclair, «une vraie réussite» pour les Buccaneers

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Photo d'archives, AFP Après sa première saison dans la NFL, Antony Auclair s’est attiré des louanges chez les Buccaneers, principalement celles du directeur général Jason Licht.

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INDIANAPOLIS | À pareille date il y a un an, Antony Auclair mettait tout en œuvre pour attirer l’œil des équipes de la NFL. Aujourd’hui, les Buccaneers de Tampa Bay se félicitent d’avoir déniché l’ancien ailier rapproché du Rouge et Or, qu’ils perçoivent après sa première saison comme une pièce importante de leur avenir.

Les dirigeants des 32 équipes de la NFL convergent tous vers Indianapolis cette semaine, où se déroule le traditionnel «Combine», là où les espoirs du repêchage d’avril se prêtent à de multiples évaluations.

Le Journal en a profité pour rencontrer le directeur général des Buccaneers, Jason Licht, qui n’a pas tari d’éloges à l’endroit de son protégé de Notre-Dame-des-Pins.

<b>Jason Licht</b><br /><i>Directeur général des Buccaneers</i>
Photo d'archives, USA Today Sports
Jason Licht
Directeur général des Buccaneers

«Quand on pense qu’il a fait sa place dans notre équipe à titre d’agent libre et qu’il a ensuite été inactif pendant quelques matchs avant de saisir sa chance, je dirais que sa première saison est une vraie réussite», a-t-il noté en entrevue.

«Il nous a immédiatement surpris, dès le premier mini-camp des recrues, par sa compréhension de notre système de jeu. Il s’est rapidement adapté. Nous nous attendions à ce qu’il progresse parce qu’il est un gars intelligent qui a toujours travaillé fort, mais nous pensions que sa courbe d’apprentissage serait plus difficile. À sa première saison, il a été plus loin que ce à quoi on s’attendait de lui», a ajouté celui qui est à la tête des Bucs depuis 2014 et qui roule sa bosse dans la NFL depuis 1995.

Une belle progression

Il est habituellement difficile de percer dans le circuit Goodell pour les joueurs ignorés au repêchage, mais Auclair s’est révélé l’une des exceptions à la règle. Non seulement il s’est taillé une place sur l’alignement régulier, mais il a enfilé l’uniforme lors de huit matchs, dont les sept derniers.

«Il a très bien fait les choses lorsqu’il a finalement obtenu sa chance de se faire valoir. On a senti la progression. À chacun des matchs auxquels il a pris part, on l’a vu jouer de mieux en mieux», a constaté Licht.

Le lien de confiance à l’égard d’Auclair est devenu d’autant plus évident le 28 novembre dernier, quand l’équipe a choisi de lui donner plus de place en libérant le vétéran ailier rapproché de sept saisons avec l’équipe, Luke Stocker.

«C’est vous dire à quel point nous sommes excités quant à l’avenir d’Antony avec nous. Nous voulions absolument lui faire voir davantage de terrain pour qu’il prenne de l’expérience parce qu’il sera important pour nous de pouvoir compter sur lui. Nous l’avons indéniablement identifié comme l’un des joueurs qui nous aideront à gagner des matchs dans le futur», a assuré le DG.

Plus impliqué

Auclair a capté deux passes pour 25 verges lors de sa saison inaugurale, mais les statistiques importaient peu dans son cas.

Sans affirmer qu’il deviendra un élément central de l’attaque, Licht est d’avis que le gaillard de 6 pi 6 po sera davantage intégré dans toutes les phases du jeu en 2018.

«On s’attend à ce qu’il poursuive ce qu’il a commencé à construire. Il est déjà bon sur le bloc et il lui reste à travailler sa technique pour s’établir comme un excellent bloqueur. Il travaillera aussi à améliorer ses tracés pour être plus impliqué en situation de passe.

«On sait qu’il est un joueur dur, intelligent et agressif. Il contribuera de plus en plus à nos succès.»

De son côté, l’entraîneur-chef Dirk Koetter a immédiatement souri lorsqu’il a été appelé à parler d’Auclair, reconnaissant au passage notre inévitable accent « canadien ».

« Antony a parcouru beaucoup de chemin. Il a obtenu beaucoup plus de temps de jeu à la fin de la saison et il connaîtra une belle carrière dans la NFL. Nous l’apprécions beaucoup », a-t-il dit.