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Phelps le plus grand

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Photo AFP PHOTO / MARTIN BUREAU L'Américain Michael Phelps est-il le meilleur olympien de tous les temps? Le débat est lancé.

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LONDRES – Peut-être que son nom n’est pas la seule et évidente réponse à la question «Qui est le plus grand olympien de tous les temps?», mais toute discussion à ce sujet devrait commencer avec Michael Phelps, n’est-ce pas?

Certes, le nageur américain n’a pas été la vedette dominante d’il y a quatre ans et quelques-uns diront toujours que la quantité de médailles obtenues en natation rend celles-ci moins précieuses que dans d’autres sports. Cependant, il reste que 19 médailles, c’est plus que tout autre athlète et ce total augmentera assurément lors des trois dernières soirées de compétition à la piscine des Jeux olympiques 2012.

Au Centre aquatique mercredi soir, il n’y avait aucune épreuve où Phelps pouvait ajouter à sa récolte de 15 médailles d’or, deux d’argent et deux autres de bronze, mais il tentera de la bonifier jeudi, car il est parvenu à se qualifier pour la finale du 200 mètres quatre nages.

Le numéro 1?

Toutefois, Phelps est-il clairement le numéro 1 de toute l’histoire? C’est un débat qui fait rage au sein de la presse britannique depuis quelques jours.

Ancien champion olympique et chef du comité organisateur des Jeux de Londres, Seb Coe a sûrement accentué la controverse mercredi en mentionnant que Phelps ne figurerait pas au sommet de sa liste.

«Évidemment, je pense que vous pouvez probablement affirmer qu’en termes de médailles remportées, il est celui ayant connu le plus de succès, a-t-il exprimé durant son point de presse quotidien.

«De mon point de vue personnel, je ne suis pas sûr qu’il est le plus grand, mais il est certes le plus fructueux. Cela va sans dire.

«C’est la question qu’on se pose globalement : qui est l’olympien par excellence de tous les temps? Gagner (19 médailles) est un très bel accomplissement, mais je ne sais pas s’il est le plus grand. Vous devez par contre avouer qu’il est parmi les candidats.»

Plusieurs endosseront sans aucun doute l’opinion de Coe, suivant la logique de la faction anti-Phelps, selon laquelle il avait plusieurs options pour compétitionner, incluant des courses multiples. Donnez au sprinteur jamaïcain Usain Bolt une épreuve de 50 mètres (ou de 25) ou un duel à reculons et son total pourrait grimper significativement.

La femme dont la marque a été battue par Phelps mardi soir, la gymnaste russe Larisa Latynina (18 médailles, dont neuf d’or), pourrait aussi faire partie de la discussion.

Et Carl Lewis?

Dans les environs, il y a une histoire d’amour entourant Steve Redgrave, un brillant rameur britannique qui a obtenu des médailles d’or dans cinq Jeux consécutifs. C’est un impressionnant record de longévité, vous n’avez qu’à demander au principal intéressé.

«Avec 15 médailles d’or, il (Phelps) est déjà considérés comme l’un des meilleurs athlètes olympiques de l’histoire, a écrit Redgrave dans une chronique diffusée dans le quotidien «Telegraph» mercredi. Je pense encore que son exploit aurait été encore plus impressionnant s’il avait été réalisé en l’espace de six ou sept Jeux.»

Les accomplissements de Redgrave ont été remarquables, lui qui a recueilli sa dernière médaille d’or à l’âge de 38 ans. Le débat sur ce point pourrait avoir lieu si on disait que c’était stupide de suggérer qu’un nageur peut conserver une forme physique digne de l’élite mondiale pendant presque deux décennies.

Les fervents américains de l’athlétisme pourraient bâtir quelque chose de solide en indiquant que Carl Lewis a récolté cinq médailles d’or en courses de sprint et a remporté le saut en longueur dans quatre Jeux d’affilée. C’est un argument solide également, compte tenu de la profondeur du bassin de compétiteurs.

Cependant, au fil du temps et une fois que ses instants de vulnérabilité qu’il a montrés ici seront évalués dans un contexte tenant compte de son travail physique, Phelps verra sa légende grossir et atteindre la même portée que son corps de 6 pieds 7 pouces. Ces attributs physiques lui ont permis d’atteindre de tels sommets.

 

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