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Premier bain de mer pour l’Harmony of the Seas, le plus gros paquebot du monde

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Saint-Nazaire - Le plus gros paquebot du monde, l’Harmony of the Seas, prend le large jeudi depuis le port français de Saint-Nazaire (ouest) pour de premiers essais en mer qui s’annoncent spectaculaires, avant la livraison en mai à un armateur américain.

Une foule dense est attendue pour les «premiers pas» de ce paquebot construit aux chantiers navals STX France et dont les mensurations donnent le vertige: 362 mètres de long, 66 mètres de large, 16 ponts, 120000 tonnes. Il transportera plus de 6000 passagers et plus de 2000 membres d’équipage.

Le paquebot, dont la livraison à l’armateur américain Royal Carribean International (RCI) est prévue le 12 mai, doit effectuer sa première campagne d’essais en mer jusqu’à dimanche. Une deuxième campagne est prévue avant fin avril.

Ils seront pas moins de 500 personnes à bord pour cette première virée au large, essentiellement des membres d’équipage de conduite, des équipes d’essais de STX France et de ses fournisseurs ou encore de l’équipe de supervision du client.

À la manoeuvre: trois pilotes, qui se sont entraînés depuis un an sur un simulateur à Nantes, afin d’envisager tous les scénarios possibles pour manoeuvrer dans l’estuaire de la Loire. Ils seront à la passerelle pour aider le commandant à diriger le navire et quitteront le paquebot quand il se trouvera à 20 km au large.

Les trois jours d’essais sont destinés «principalement aux réglages de l’usine de production électrique et de la propulsion ainsi qu’aux essais de manoeuvrabilité du navire», selon STX France.

C’est la première fois que ce mastodonte va utiliser ses moyens de propulsion. Six remorqueurs l’accompagneront pour parer à toute éventualité lors de sa sortie prévue à 16 h 00 GMT, à l’occasion de la marée du soir, d’un des bassins du chantier naval.

L’une des particularités du bâtiment est sa surface de prise au vent, équivalant à celle de deux terrains de football. Outre les courants qui seront surveillés de près, il faudra donc aussi que le vent ne soit pas trop fort pour ne pas gêner la manoeuvre de sortie du port.

Depuis plusieurs mois, l’Harmony of the Seas, commandé en 2012 pour un milliard d’euros, est l’attraction de la ville. L’office du tourisme y organise quotidiennement des visites pour les touristes désireux de se rendre au pied du paquebot, qui dépasse tous les immeubles de Saint-Nazaire.