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«J’espère que c’est pour de bon»: Raphaël Lessard renouera avec la compétition en NASCAR

Le pilote québécois Raphaël Lessard arborera les couleurs de son nouveau commanditaire, Canac, à l’occasion de la reprise des activités dans la série des Camionnettes Gander Outdoors.
Photo courtoisie, Écurie Kyle Busch Motorsports Le pilote québécois Raphaël Lessard arborera les couleurs de son nouveau commanditaire, Canac, à l’occasion de la reprise des activités dans la série des Camionnettes Gander Outdoors.

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La série NASCAR a dévoilé un nouveau calendrier provisoire des deux premières semaines de compétition qui comportera sept épreuves disputées à huis clos aux États-Unis entre le 17 et le 27 mai.

Du nombre, figure une étape de la série des Camionnettes Gander Outdoors, à laquelle est engagé à temps plein le Beauceron Raphaël Lessard. Elle aura lieu mardi 26 mai, en soirée (20 h), au circuit ovale de Charlotte, en Caroline du Nord.

Toutes les activités sont interrompues depuis le 8 mars. Dans la catégorie-reine, la Coupe NASCAR, seules les quatre premières courses de la saison 2020 ont été présentées, soit à Daytona (17 février), Las Vegas (23 février), Fontana (1er mars) et Phoenix (8 mars). La reprise est prévue le 17 mai, à Darlington, en Caroline du Sud.

En camionnettes, seulement deux épreuves ont eu lieu cette année, à Daytona (15 février) et à Las Vegas (21 février).

Le pilote québécois Raphaël Lessard arborera les couleurs de son nouveau commanditaire, Canac, à l’occasion de la reprise des activités dans la série des Camionnettes Gander Outdoors.
Photo courtoisie, Écurie Kyle Busch Motorsports

C’est un Lessard très enthousiaste qui a répondu à notre appel téléphonique vendredi matin.

« C’est bien beau les simulateurs, a-t-il déclaré d’entrée de jeu, mais rien ne vaut une vraie course. Ça fait plus de deux mois que j’attends cette bonne nouvelle. Il était temps de reprendre la compétition. »

Pas d’essais libres ni qualifications

Les dirigeants de NASCAR ont mis en place une série de mesures pour proposer un environnement sécuritaire sur les différents circuits.

À Charlotte, pour la série des camionnettes, il n’y aura ni essais libres ni qualifications. Que la course !

« Ça risque d’être très particulier dans mon cas, a renchéri Lessard, puisque ça sera ma première visite à Charlotte. Mais bon, je ne suis pas inquiet, même si je n’aurai pas vraiment le temps de me familiariser avec le tracé.

« Mes prochaines journées seront consacrées à des séances sur simulateur et du visionnement vidéo. »

Pour le reste, l’écurie Kyle Busch Motorsports (KBM), qui a requis ses services à temps plein cette année dans la troisième division du NASCAR, s’assurera de lui fournir un bolide compétitif.

« Encore là, a dit le pilote de 18 ans, je n’ai aucune préoccupation. Je suis convaincu que j’aurai une camionnette pour rouler en avant. »

Parmi les autres consignes qui devront être respectées, notons que les écuries, toutes séries confondues, se présenteront sur le site avec des effectifs réduits, soit 16 équipiers incluant le pilote. Les employés de ces équipes devront porter un masque en tout temps et seront soumis à des tests de température aléatoires.

Aux couleurs de Canac

À sa première participation dans la série cette année, au mythique circuit de Daytona en février dernier, Lessard occupait la deuxième position à sept tours de la fin avant d’être victime d’un léger dérapage qui lui a fait perdre contact avec le peloton de tête. Il s’est finalement classé au 20e rang.

La semaine suivante, à Las Vegas, un accident a mis fin à son parcours. Comme à Daytona, il avait réussi le 8e chrono le plus rapide en qualifications.

En camionnettes, la pandémie a forcé le report de six des 23 courses de la saison, soit à Atlanta (14 mars), Homestead (20 mars), Texas (27 mars), Richmond (18 avril), Dover (1er mai) et Charlotte (15 mai). À Charlotte, le 26 mai, le bolide de Lessard arborera pour la première fois les couleurs de Canac, son nouveau partenaire.

Cet accord prévoit qu’en quatre autres occasions cette année, l’entreprise québécoise, spécialisée dans la distribution et la vente de produits de rénovation et de quincaillerie, agira comme commanditaire principal. 

Calendrier provisoire en série NASCAR  

Date | Circuit | Série | Heure   

  • 17 mai | Darlington | Coupe NASCAR | 15h30  
  • 19 mai | Darlington | XFinity | 20h  
  • 20 mai | Darlington | Coupe NASCAR | 19h30  
  • 24 mai | Charlotte | Coupe NASCAR | 18h  
  • 25 mai | Charlotte | XFinity | 20h  
  • 26 mai | Charlotte | Camionnettes | 20h  
  • 27 mai | Charlotte | Coupe NASCAR | 20h   

Les dates des autres courses seront divulguées plus tard.