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Pas pour tous, le métier de travailleur agricole

Notre collaborateur a passé trois jours dans les champs à planter des fraises

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Des milliers de Québécois ont levé la main pour remplacer les travailleurs étrangers temporaires qui ne pourront pas venir cette année à cause de la pandémie. Mais, après trois jours dans un champ de Lanaudière, je fus forcé de constater que ce travail est loin d’être accessible à tous.  

Les propriétaires, Gaétan Roy et Sophie Bélisle, m’ont accueilli pendant trois jours sur leur plantation de fraises. Je me considère en forme et je ne pensais pas que le travail serait aussi difficile physiquement.    

J’ai vite réalisé que pour passer toute une saison au champ, les travailleurs doivent faire preuve de résilience, d’endurance et de persévérance.    

À ma première journée, le thermomètre extérieur dépasse à peine la barre de zéro degré, et ce, en plein mois de mai.     

« Tu vas travailler de 8 h à 15 h. Normalement, on fait de plus longues journées, mais là, je ne veux pas épuiser les Québécois », explique Gaétan Roy, qui se considère comme un petit producteur avec une plantation de 125 000 fraises. Il produit aussi des framboises, des mûres, du maïs sucré et des asperges.    

« Cette année, je ne ferai pas pousser certaines cultures parce qu’on va manquer de main-d’œuvre », précise M. Roy.     

Il n’y aura donc pas de melons, de cantaloups, de tomates et de concombres dans ses champs en 2020.    

Alors qu’il fait tout juste au-dessus de 0 °C, je plante des fraises en compagnie de Jeanne Coutu-Drainville, une étudiante qui a choisi de travailler dans un champ cet été.
Photo Martin Alarie
Alors qu’il fait tout juste au-dessus de 0 °C, je plante des fraises en compagnie de Jeanne Coutu-Drainville, une étudiante qui a choisi de travailler dans un champ cet été.

Moins de travailleurs ?  

Sophie Bélisle me fournit ensuite un masque, entre autres parce qu’il n’est pas toujours possible de respecter la règle des deux mètres durant la plantation. L’entreprise a commandé une quarantaine de masques réutilisables et devrait recevoir une dizaine de visières.     

« Il faut que tu laves ton masque chaque soir », m’explique Mme Bélisle.     

Je me rends ensuite au champ, où je rencontre mes nouveaux collègues, six Québécois et deux Guatémaltèques.    

M. Roy et Mme Bélisle ont lancé, en début de saison, un appel sur les réseaux sociaux pour trouver des travailleurs québécois pour combler leur besoin de personnel.    

Les propriétaires qui n’ont jamais vu un mois de mai aussi froid. L’un deux, Gaétan Roy, doit se lever la nuit pour aller arroser ses champs afin de créer une couche protectrice de glace.
Photo Martin Alarie
Les propriétaires qui n’ont jamais vu un mois de mai aussi froid. L’un deux, Gaétan Roy, doit se lever la nuit pour aller arroser ses champs afin de créer une couche protectrice de glace.

En temps normal, ils font appel à 12 travailleurs étrangers pour la plantation et la cueillette des fruits et légumes.     

Mais avec la pandémie et la difficulté de faire venir des travailleurs au Québec, ils ont décidé de recourir à seulement sept d’entre eux et de combler le reste de leurs besoins avec des Québécois. Les cinq travailleurs temporaires qui manquent devraient arriver au champ d’ici quelques jours.    

Avec la COVID-19, l’arrivée des travailleurs étrangers temporaires représente une source de stress importante chez les agriculteurs.     

Le 5 mai, seulement le tiers de la main-d’œuvre étrangère nécessaire jusqu’à la fin juin était arrivé au Québec, se désole Jocelyn St-Denis, directeur général de l’Association des producteurs maraîchers du Québec.    

Assis dans la remorque du tracteur, je rencontre mes collègues : six Québécois et deux Guatémaltèques. Les propriétaires du champ ont fait appel à des travailleurs d’ici pour combler le manque de travailleurs étrangers.
Photo Martin Alarie
Assis dans la remorque du tracteur, je rencontre mes collègues : six Québécois et deux Guatémaltèques. Les propriétaires du champ ont fait appel à des travailleurs d’ici pour combler le manque de travailleurs étrangers.

Plus rapides  

Alors que je commence à me familiariser avec la technique pour planter des fraises, je constate à quel point les travailleurs saisonniers sont beaucoup plus rapides que moi.     

Leurs gestes sont précis et ils les posent avec un minimum d’effort comparé à moi.     

Salvador Guanta Tunay est un des deux Guatémaltèques qui ont pu venir planter des fruits et des légumes dans ce champ. Il travaille ici chaque été depuis 15 ans. Son périple vers le Québec a été plus compliqué qu’en temps normal, mais le virus ne l’effraie pas.     

« On doit simplement prendre toujours nos précautions en mettant des masques », indique-t-il.    

À son arrivée, on a imposé une quarantaine de 14 jours à Salvador. Les frais de transport et de nourriture ainsi qu’une partie de son salaire ont alors été assumés par Gaétan Roy et Sophie Bélisle.     

Ces coûts, en plus de ceux associés aux mesures sanitaires, s’élèveront à au moins 10 000 $ en mai, estime Mme Bélisle.    

Le 13 avril, le gouvernement fédéral a annoncé un budget de 50 millions $ pour aider le secteur agricole à couvrir les frais d’isolement obligatoire de 14 jours des travailleurs étrangers temporaires. Les producteurs agricoles ont donc droit à un montant de 1500 $ par employé afin de les aider à gérer leur quarantaine.    

« C’est encore de la paperasse que je n’ai pas le temps de gérer pour le moment. Je ne connais aucun agriculteur qui a fait ça pour l’instant parce que personne n’a le temps », se désole Mme Bélisle.     

En ce moment, elle redouble d’énergie pour préparer le kiosque de ventes en fonction des mesures sanitaires exigées par le gouvernement.    

Gaétan Roy, à droite, me montre comment bien semer un plant de fraises.
Photo Martin Alarie
Gaétan Roy, à droite, me montre comment bien semer un plant de fraises.

Sans expérience  

Assis dans la remorque du tracteur qui nous conduit au champ, je demande à mes collègues québécois s’ils ont déjà travaillé sur une plantation auparavant.     

Même avec leur masque, je comprends facilement qu’ils n’ont eux non plus aucune expérience en agriculture.    

Daphnée Gélinas Lapointe travaille depuis trois semaines pour Sophie et Gaétan. En temps normal, elle est agente de voyages.     

Avec la pandémie, elle savait qu’elle n’allait pas reprendre le boulot à temps plein de sitôt. Elle a donc voulu aider un producteur de la région où elle habite.     

Gaétan Roy et Sophie Bélisle, les deux propriétaires de la plantation, cultivent leur champ de fraises depuis 2005. Avant, ils produisaient du tabac sur ces mêmes terres.
Photo Martin Alarie
Gaétan Roy et Sophie Bélisle, les deux propriétaires de la plantation, cultivent leur champ de fraises depuis 2005. Avant, ils produisaient du tabac sur ces mêmes terres.

« Je dirais que la première semaine a été très difficile pour le dos », dit-elle en riant.    

À la mi-avril, le premier ministre François Legault a fait appel aux Québécois pour qu’ils viennent travailler dans les champs.     

Les intéressés devaient s’inscrire à un centre d’emploi agricole qui s’occupe de jumeler le dossier de candidature à une exploitation agricole.    

L’appel a été entendu puisque 7260 Québécois ont soumis leur candidature, en date du 6 mai, pour donner un coup de pouce aux producteurs agricoles. De ce nombre, moins de 100 personnes ont toutefois été réellement appelées, révélait Le Journal le 7 mai.     

Lorsque les entreprises agricoles auront besoin de plus de travailleurs pour les récoltes, qui débutent en juin, 1500 Québécois devraient être engagés, précise toutefois le président de l’Union des producteurs agricoles, Marcel Groleau.    

Avec seulement trois jours de travail, j’ai constaté à quel point les producteurs agricoles doivent redoubler d’ardeur, encore plus en temps de pandémie, pour arriver à produire nos fruits et légumes du Québec.     

Durant mon expérience, j’aurai planté un peu plus de 2000 fraises, une mince contribution pour Gaétan Roy et Sophie Bélisle qui se battent pour faire de 2020 une saison rentable.    


* Nous n’avons pas été rémunérés par l’entreprise Fraises Gaétan Roy dans le cadre de ce reportage.  

Aide insuffisante  

Le 5 mai, Justin Trudeau a annoncé une aide de 252 millions $ pour le secteur agroalimentaire. La Fédération canadienne de l’agriculture réclame plutôt la mise sur pied d’un fonds d’urgence de 2,6 milliards $. Plusieurs grands joueurs québécois de ce secteur, comme l’Union des producteurs agricoles, ont affirmé que le montant de 252 M$ n’est pas suffisant.    

Et en plus, l’efficacité sera moindre cet été. Les travailleurs étrangers sont deux fois plus rapides que les Québécois, estime le producteur de fraises Gaétan Roy. Par exemple, un duo de Guatémaltèques, grâce à son expérience, sème 500 plants de fraises à l’heure comparativement à 250 pour les travailleurs québécois inexpérimentés.    

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