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[EN IMAGES] Les premiers astronautes transportés par SpaceX sont entrés à bord de l'ISS

[EN IMAGES] Les premiers astronautes transportés par SpaceX sont entrés à bord de l'ISS
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Les deux astronautes de la NASA transportés par la capsule de SpaceX sont entrés dimanche dans la Station spatiale internationale, une nouvelle étape franchie avec succès pour cette mission qui marque le retour des transports américains vers l’ISS après neuf ans d’interruption.

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Bob Behnken et Doug Hurley, qui ont décollé à bord d’une fusée Falcon 9 la veille depuis la Floride, sont les premiers astronautes à rejoindre la station, à 400 km de la Terre, grâce à un véhicule d’une société privée.

La capsule Crew Dragon s’est amarrée à l’ISS à 14 h 16 GMT, quelques minutes en avance sur l’horaire prévu, après environ 19 heures de voyage. De nombreuses vérifications et réglages ont ensuite été effectués, et environ trois heures plus tard, l’écoutille de la capsule a été ouverte.

Les deux meilleurs amis, d’anciens pilotes militaires, ont alors retrouvé les habitants actuels de la station, leur compatriote américain Chris Cassidy et deux astronautes russes, pour une photo collective.

«Le monde entier a suivi cette mission et nous sommes tellement, tellement fiers de tout ce que vous avez fait pour notre pays, et en réalité pour inspirer le monde», les a félicités depuis la Terre le patron de la NASA, Jim Bridenstine, juste après leur arrivée.

«Ce fut un honneur de faire partie de cet effort de neuf ans depuis la dernière fois qu’un véhicule américain s’est amarré à la Station spatiale internationale», a déclaré Doug Hurley, 53 ans, après l’amarrage réussi. 

Depuis la fin des navettes spatiales en 2011, seules des fusées russes envoyaient les Américains vers l’ISS, qui file à 27 000 km/h autour de la Terre.

La NASA a chargé SpaceX de développer un nouveau taxi spatial, et si cette mission-ci — qui pourrait durer jusqu’en août — est certifiée comme sûre, les Américains ne dépendront plus des Russes pour accéder à l’espace.

Pour trois milliards de dollars, accordés depuis 2011 dans le cadre d’un contrat à prix fixe, SpaceX a promis à la NASA six allers-retours vers l’ISS, avec quatre astronautes à bord.

Le chef de l’agence spatiale russe, Dmitri Rogozine, a félicité dimanche sur Twitter Jim Bridenstine, ainsi que le fondateur de SpaceX, Elon Musk: «Je souhaite aux équipes de la NASA de finir avec succès de reconstruire son système de transport national», a-t-il écrit.

Première étape

SpaceX acheminait déjà des cargaisons vers l’ISS depuis 2012, mais c’est la première fois que la NASA lui confie sa ressource la plus précieuse: ses astronautes. 

«Le lancement d’aujourd’hui démontre que l’avenir appartient à l’industrie spatiale privée», a déclaré samedi Donald Trump, qui a assisté en personne au décollage de la fusée depuis le centre spatial Kennedy. 

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Le président américain a prié d'applaudir le fondateur de SpaceX, qui s’est montré très ému lors de la conférence ayant suivi le lancement. «J’ai du mal à parler, cela fait 18 ans que nous travaillions avec cet objectif. J’ai du mal à croire que c’est arrivé», a déclaré Elon Musk. 

Pour cet entrepreneur visionnaire, obsédé par la planète rouge, il s’agit là d’«une première étape dans notre voyage pour établir une civilisation sur Mars» et faire de l’humanité une «espèce multiplanétaire».

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L’ex-start-up a battu Boeing, un groupe qui est lui aussi chargé par la NASA d’acheminer à l’avenir des astronautes vers l’ISS, mais dont la capsule Starliner a raté un vol d’essai à vide l’an dernier. 

La météo changeante avait failli menacer une seconde fois le décollage de Falcon 9 samedi, alors que des risques de foudre avaient déjà forcé son report mercredi.

La fusée construite près de Los Angeles a finalement décollé sans problème dans un ciel largement bleu, à 15 h 22, sous les yeux de dizaines de milliers de personnes installées le long des plages de la zone. 

L’ascension hypersonique a été retransmise en direct par des caméras à l’intérieur de la capsule Crew Dragon, et une fois tranquilles en orbite, les deux astronautes en ont offert une visite guidée, faisant des galipettes en apesanteur.