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Un magnétar de notre galaxie identifié comme la source d’un « sursaut radio »

Un magnétar de notre galaxie identifié comme la source d’un « sursaut radio »
AFP

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Des astrophysiciens ont identifié pour la première fois un magnétar de notre galaxie comme étant la source d’un « sursaut radio rapide », selon plusieurs études parues mercredi dans Nature. 

Depuis la première détection de ce phénomène cosmique en 2007, les scientifiques s’interrogent sur l’explication de ces flash d’ondes électromagnétiques ou FRB (Fast Radio Burst). 

Avec des suppositions des plus sérieuses, comme le phénomène d’évaporation d’un trou noir, aux plus exotiques, comme un signal extra-terrestre. 

Son origine est d’autant plus difficile à déterminer que l’évènement dure de l’ordre du millième de seconde. Et qu’on le pensait jusqu’à cette année provenir uniquement d’autres galaxies. 

La précédente détection la plus précise, remontant à 2016, pointait vers une galaxie naine située à plus de trois milliards d’années-lumière de la Terre. 

Le 28 avril les observatoires canadien CHIME, et américain STARE2 ont détecté un tel sursaut dans une même région du ciel. Les deux équipes l’ont attribué au magnétar SGR 1935+2154, situé dans notre Voie lactée, selon leurs études respectives dans Nature. 

« C’est le premier sursaut radio rapide qu’on attribue à un objet connu », a dit dans un point de presse Christopher Bochenek, astrophysicien à l’Institut américain Caltech et responsable de STARE2. 

« Le magnétar (contraction de “magnetic star”) est un genre d’étoile à neutrons avec un champ magnétique si puissant qu’il déforme un noyau d’atome en crayon », a t-il-expliqué dans un point de presse.

L’astre de faible dimensions, de l’ordre de la dizaine de kilomètres, mais de masse importante, -une cuillère à café de matière pèserait plusieurs milliards de tonnes-, tourne sur lui même en un temps de l’ordre de quelques secondes. 

Le FRB détecté a émis, « en une milliseconde autant d’énergie en onde radio que le soleil pendant 30 secondes », selon M. Bochenek. Un signal suffisamment puissant pour en trouver la trace dans le récepteur d’un téléphone intelligent après avoir traversé la moitié de la galaxie, selon lui. Un voyage estimé ici à 30 000 années-lumière.

La découverte est le fruit d’un effort international, avec le télescope canadien d’un nouveau type CHIME et le petit réseau ouest-américain de stations d’écoute radio STARE2, -dédié à la détection de sursaut radio dans notre galaxie-, et le radio-télescope chinois FAST.