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Tournoi des Maîtres: Justin Rose dans une classe à part

Le Britannique offre une ronde initiale impériale

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AFP Justin Rose a survolé la compétition durant la première ronde du Masters en retranchant sept coups à la normale.

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AUGUSTA | Surprise, surprise ! Justin Rose est sorti du brouillard dans lequel il était perdu depuis des mois, jeudi, en offrant une grande performance sur le démoniaque parcours de l’Augusta National.

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Avec une percutante ronde initiale de 65 (-7), le Britannique âgé de 40 ans a survolé la compétition au Tournoi des Maîtres. Le champion olympique en titre a été impérial, rien de moins. 

Si bien qu’on aurait cru qu’il s’élançait sur un parcours différent. À preuve, il distance la compétition par quatre coups. 

Son aigle et ses sept oiselets ont rapidement corrigé ses deux bogueys. Il a d’ailleurs commencé avec un boguey et en a ajouté un autre au septième trou. Un coup de pied au derrière qui l’a catapulté sur une séquence incendiaire. Du 8e au 18e fanion, il a retranché pas moins de neuf coups à la normale. 

Fléchettes

Rose a offert une véritable clinique en jouant aux dards avec les fanions. L’écouter raconter sa ronde semblait si facile, du moins à partir du 8e

« J’ai tellement bien fait sur les verts. J’ai réussi à très bien comprendre et à lire les lignes. Si on m’avait dit en grimpant le tertre du 8e que j’allais terminer avec un score de 65, j’aurais répondu que je n’avais aucune chance. 

« Ce n’était pas la fin du monde jusque-là, a-t-il enchaîné. Mais je savais que j’allais dans la mauvaise direction. On ne gagne pas un tournoi le jeudi, même avec un 65. En fait, on peut le perdre. Je n’ai pas paniqué.

« Le parcours était configuré pour jouer des tours, a souligné le vainqueur d’un titre majeur en carrière, l’Omnium américain de 2013. Ç’a été une ronde incroyable. C’est un excellent rappel qu’on ne sait jamais ce qui nous attend par ici. »

Brian Harman et Hideki Matsuyama traînent derrière à -3 pendant que les gros canons ont connu une journée de travail plutôt pénible. 

Le président de l’Augusta National a souligné en caractères gras à l’aube du tournoi que le parcours montre des conditions exceptionnelles. Il offrirait ainsi un excellent défi aux golfeurs. Il n’avait pas menti. 

Conditions démentielles 

La fermeté et la rapidité des surfaces ont fait baver les participants en ronde initiale. En ajoutant le vent qui s’est levé durant l’après-midi en asséchant les surfaces, le parcours a pris une allure démoniaque.  

« Il est beaucoup plus difficile qu’en novembre, surtout quand il est aussi rapide et que le vent est de la partie », a témoigné le champion en titre, Dustin Johnson, auteur d’une carte de 74 (+2). 

Le champion de l’édition 2018, Patrick Reed, a offert un regard différent sur les stratégies à adopter dans pareilles circonstances, surtout dans l’attaque de certains fanions. Il a ajusté ses approches sur les normales 5, comme au 15e fanion, protégé à l’avant par un étang. 

« En après-midi, c’était impossible de faire tenir une balle sur un vert si ferme. J’ai vu des balles frappées avec des cocheurs atterrir près du fanion et rebondir au-delà du vert. Il faut réfléchir et adopter la bonne stratégie », a expliqué l’Américain, qui a signé une carte de 70 (-2).  

Dans une glissade depuis plusieurs semaines, Rory McIlroy a peiné en ouverture de tournoi. Il a relaté que le vent lui a joué de vilains tours, surtout à l’approche des drapeaux.

« C’était compliqué de laisser la balle sous la coupe sur les verts pour s’offrir des chances d’oiselets. »

Seulement 12 golfeurs ont brisé la normale. 

Henrik Stenson a montré le meilleur rendement sur les verts avec 24 roulés.

Parmi les faits saillants de la journée, Tommy Fleetwood a réalisé l’exploit d’un trou d’un coup au 16e, sur une distance de 170 verges avec un solide fer 9. C’était le 23e as de l’histoire à cet endroit. 

En direct d’Augusta 

Les golfeurs s’y attendaient et ils ont souffert sur le parcours en ronde initiale. En réponse au record du nombre de scores sous la normale (152) à l’édition 2020, le comité de compétition de l’Augusta National avait préparé un véritable défi. Les 69 scores au-dessus de la normale illustrent l’ampleur du défi. En première ronde de l’édition de 1936, seulement deux golfeurs avaient joué la normale ou mieux, ce qui demeure le record.

Rory McIlroy est l’auteur d’un des faits saillants de la première journée. Et ce n’est pas en raison de son jeu, au contraire, car il ouvert avec un 76 (+4). À son second coup depuis l’herbe haute au 7e, il a atteint son père, Gerry, au mollet. Celui-ci marchait tranquillement près de la fosse à la droite du vert quand la balle l’a heurté. Il se trouvait environ à 40 verges à la droite de l’objectif. Fore ! Questionné à savoir ce qu’il offrira à son père pour cette gaffe, McIlroy a répondu : « Il en a vu de toutes les couleurs avec moi depuis des années. Je crois qu’il devrait mettre de la glace sur son mollet. Je vais autographier son sac de pois congelés. » 

L’ambiance est de retour aux quatre coins de l’Augusta National. On entend les réactions de la foule, estimée entre 5000 et 10 000 spectateurs. Cela fait grand bien. Personne ne se pile sur les pieds sur le parcours. Les rugissements permettent de reconnaître les coups d’éclat. En ville, on sent la ferveur des amateurs jusqu’aux petites heures du matin. Augusta a repris vie. 

Parmi les nouveautés en 2021, on note un nouveau sandwich s’ajoutant à la traditionnelle sélection. Le sandwich à la salade de poulet est délicieux pour boucher un trou. Les spectateurs peuvent y goûter pour environ 3 $. Et pour aider à la faire passer, la rafraîchissante nouvelle bière locale Crow’s Nest, à l’effigie de l’historique pièce située dans le pignon du pavillon, est affichée à 5 $. 

L’ex-cadet du circuit de la PGA et collègue Yohann Benson a perdu 20 $ lors de la défaite du Canadien aux mains des Maple Leafs. « Yogi » avait parié une victoire du CH avec le Canadien Mackenzie Hughes. En se pointant sur le tertre de justesse, trois minutes avant son départ hier matin, « Mac » a collecté son dû. Il l’a plié et inséré dans son carnet des distances avant de claquer un parfait coup de bois 3 pour lancer son tournoi. En apercevant la scène loufoque, l’entraîneur de l’équipe masculine Derek Ingram, originaire de Winnipeg, a placé un autre billet de 20 $ sur le match d’hier entre le Tricolore et les Jets.