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Jacques Villeneuve: une entrée réussie

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Photo d'archives Au premier Grand Prix de sa carrière, en Australie, Jacques Villeneuve s’est élancé de la position de tête devant son coéquipier Damon Hill. Moins d’un an plus tôt, il avait remporté la prestigieuse Classiques des 500 Milles d’Indianapolis.

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Jacques Villeneuve et son père n’ont pas emprunté la trajectoire habituelle pour accéder à la catégorie reine du sport automobile.

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À la suite d’un parcours remarqué en Formule Atlantique, notamment au Grand Prix de Trois-Rivières en 1976, Gilles a été recruté par l’écurie McLaren pour disputer le Grand Prix d’Angleterre de Formule 1 l’année suivante, avant de rejoindre Ferrari quelques mois plus tard.

Le fils, lui, s’est retrouvé en F1 après avoir fait sa marque en série Indycar où, en 1995, il a remporté le titre et la prestigieuse épreuve des 500 Milles d’Indianapolis. 

Tout s’est précipité par la suite. 

Villeneuve a été invité par l’équipe Williams pour participer à une séance d’essais privés qui s’avérera fructueuse le 15 août 1995 au circuit de Silverstone.

Peu intimidé par la présence de Damon Hill et de David Coulthard, le Québécois s’est approché à six dixièmes de seconde des chronos réalisés par les deux pilotes titulaires de l’écurie britannique, qui avaient pourtant l’avantage de connaître à fond non seulement la monoplace, mais aussi le mythique tracé.

Si bien que Villeneuve a été désigné pour occuper le baquet de Coulthard, qui sera embauché par McLaren dès 1996. D’entrée de jeu, il a créé une forte impression en obtenant la position de tête à son premier Grand Prix disputé à Melbourne. 

Ce que seulement cinq autres pilotes ont réalisé dans l’histoire de la spécialité – dont le dernier, l’Argentin Carlos Reutemann, en 1972. 

Une bonne course initiale

En course, Villeneuve a mené le peloton devant Damon Hill, son coéquipier, avant d’être contraint de lever le pied en raison d’une fuite d’huile survenue à une quinzaine de tours de l’arrivée. 

Il a néanmoins accédé à la deuxième marche du podium.

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Photo d'archives, AFP

Dès lors, un duel acharné se dessinait entre ces deux pilotes, qui avaient le privilège de rouler à bord de la meilleure monoplace du plateau.

Du reste, cette première saison lui a permis de gagner quatre épreuves, mais son abandon, au dernier Grand Prix de la saison au Japon, ruinera ses efforts pour devancer Hill au classement final.

« C’était écrit dans le ciel que Williams souhaitait voir Damon être champion en 1996 », a prétendu Villeneuve. Mais ce n’était que partie remise.

Jacques Villeneuve aurait donc pu être couronné dès sa première année, ce qu’aucun pilote – même les plus grands comme Ayrton Senna, Michael Schumacher, Alain Prost et autres – n’a réussi.

Une pièce d’anthologie

De cette première année en F1, on retiendra aussi son célèbre dépassement au circuit d’Estoril, au Portugal, où il prend l’avantage aux dépens de Michael Schumacher en le doublant par l’extérieur, alors qu’un retardataire, Giovanni Lavazzi, se pointait devant lui.

Une manœuvre considérée, encore aujourd’hui, comme une pièce d’anthologie.

« J’avais dit à mes mécaniciens que je souhaitais tenter ce dépassement audacieux pendant la course. Mon expérience sur les pistes ovales m’a servi et j’ai réussi », s’était exclamé Villeneuve, après avoir signé son quatrième gain en F1. 

Favori pour succéder à Hill en 1997, Villeneuve est devenu le premier (et seul) Canadien à voir son nom inscrit sur le trophée de champion, non sans avoir résisté à la menace de Ferrari et de Schumacher dans un dernier Grand Prix fertile en rebondissements en Espagne.

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